Saturday, 18 November 2017

839 The Marksman



First  viewed : 4  December  1987

This  three  part  serial  turned  into  something  of  an  embarrassment  for  the  BBC. It  was  intended  to  be  broadcast  in  September  but  was  yanked  after  the  Hungerford  massacre   and  put  back  to  December  where  it  became  a  feelbad  drama  in  the  run  up  to  Christmas.

David  Threlfall  played  Don  Weaver, a   Liverpudlian  professional  criminal  living  in  Spain  and  dabbling  in  real  estate  who  receives  a  message  from  his  ex-father  in  law  ( James  Ellis ) that  his  12  year  old  son  has  been  brutally  murdered. He  returns  to  his  old  stamping-ground  to  exact  violent   revenge   assisted  by  Michael  Angelis  as  an  old  associate  and  Leslie  Ash . who  created  some  extra  publicity  for  the  series  by  appearing  topless  in  a  shower  scene. Terence  Harvey  as  a  bent  cop  and  Craig  Charles  as  a  gangster  were  also  along  for  the  rude.

The  series  was  unremittingly  grim  and  violent. It  owed  a  lot  to  Get  Carter  and  like  Carter, Weaver  was  an  evil  thug  given  to  bouts  of  hypocritical  self-pity  and  a  rapist  to  boot.  A  fair  proportion  of  the  cast  ended  up  dead  by  the  final  reel. Liverpool  was  portrayed  as  a  lawless  , abandoned  ghost  city  where  anything  went, the  boy's  murder  turning  out  to  be  a  senseless  act  of  gratification  by  three  loser  junkies  who  had  no  idea  who  he  was. There  was  some  of  that  old  Scouse  humour  which  somehow  made  things  worse. Weaver  is  fond  of  showing  people  a  photo  of  his  apartment  block  in  the  Med  and  does  so  to  one  of  the  murderers  he's  about  to  top  saying  "That's  my  baby"  to  which  the  doomed  scally  replies  "I'm  more  of  a  leg  man  myself".

Richard  Griffiths  was  also  in  it  as  Ellis's  innocent  partner  in  a  bookshop. He  functioned  as  a  sort  of  one  man  Greek  chorus  giving  an  ironic  perspective  on  the cycle  of  violence   which  I  guess  gave   the  writers  a  get-out  clause  in  the  face  of  the  criticism  the  series  received.

Friday, 17 November 2017

838 1914 All Out


First  viewed  : 7  November  1987

This  was   a  one-off  drama  for  Remembrance  Day  ( or  near  enough )  chronicling  the  devastation  inflicted  on  a   village  cricket  team  by  World  War  One. It  was  a  familiar  enough  story, the  sudden  interruption  of  a  glorious  summer  by  the  horrors  of  the  world's  most  destructive  conflict   but  well  done  with  a  fairly  unknown  cast.

Thursday, 16 November 2017

837 Out of Court


First  viewed : Autumn  1987

This  was  a  legal  magazine  programme  on  BBC  Two  presented  by  Rough  Justice's  David  Jessel  so  it  tended  to  take  a  rather  sceptical  view  of  the  workings  of  the  law  to  say  the  least.  I  watched  the  odd  episode  in  the  autumn  of  1987  because  Law  was  a  module  in  the  Graduate  Conversion  Course  I  was  doing  at  Liverpool  Poly  at  the  time. 

Wednesday, 15 November 2017

836 Top Town


First  viewed  : Autumn  1987

This   was  a  BBC  North  West  revival  , in  the  mid-evening  Friday  regional  slot  on  BBC  Two, of  an  inter-town   talent  contest  that  ran  in  the  fifties. It  was  presented  by  Stuart  Hall.  The  two  towns  had  celebrity  champions. The  only  episode  I  saw  had  ex-Liver  Bird  Polly  James  pitted  against  Bill  Waddington  ( Coronation  St's  Percy  Sugden )  so  I'm  guessing  it  must  have  been  Blackburn  v  Oldham. There  was  a  bit  of  football-based  banter  between  the  two  before  the  contest  started. The  only  act  I  can  recall  is  a  terrible  female singer  who  did  Saving  All  My  Love  For  You  pronouncing  all   her  "oo"   sounds  as  "er"  hence  "We'll  be  making  love  the  whole  night  threrererrr !". I'd  love  to  see  that  again  but  I  doubt  there's  much  chance. Apparently,  another  episode  featured  actress  Clare  Sweeney  , presumably  representing  Liverpool, doing  Somewhere  Over  The  Rainbow. It  only  lasted  for  one  series.


Tuesday, 14 November 2017

835 The Charmer



First  viewed : Autumn  1987

I  only  dipped  into  this  and  chiefly  remember  it  for  the  fact  that  my  Dad  was  so  keen  on  it.  He  generally  disdained  television  except  for  cricket  but  in  the  last  decade  of  his  life  he  developed  a  taste  for  period  drama  if  it  was  set  around  the  time  of  his  boyhood  as  this  was. The  Charmer  was  loosely  based  on  a  fifties  novel  Mr  Stimpson  and  Mr  Gorse  by  Patrick  Hamilton  and  concerns  a  suave  but  pyschopathic  conman  called  Gorse  who  seduces  then  swindles  a  wealthy  widow  to  get  a  foothold  in  upper  class  society  but  is  pursued   by  her  thwarted  lover  Mr  Stimpson.

Nigel  Havers  playing  against  type  as  a  scheming  arriviste,  was  Gorse, Bernard  Hepton  was  Stimpson, Rosemary  Leach  played  the  mark  and  Fiona  Fuillerton  was  Clarice, Gorse's  unattainable  lover.

The  TV  series   went  much  further  than  the  book  in   bringing  Gorse's  activities  to  a  definite  end  whereas  Hamilton  preserved  him  for  a  further  novel. 

Monday, 13 November 2017

834 Pulaski


First  viewed : Autumn  1987

This  one  went  down  like  a  lead  balloon. Roy  Last  of  the  Summer  Wine  Clarke   decided  to  try  his  hand  at  a  detective  show  parody and  came  up  with  his  horror. Pulaski  was  the  name  of  a  fictional  cop  show  similar  to  ITV's  Dempsey  and  Makepeace  where   an  American  ex-priest  and  his  female  sidekick  righted  wrongs. The  twist  was  that  we  then  saw  that  the  actor  playing  Pulaski  , Larry  Summers  ( David  Andrews )  was  in  reality  a  drunken  arsehole  despised  by  co-star  Kate  ( Caroline  Langrishe ). But  in  a  further  twist  fans  of  the  show  wanted  him  to  solve  their  cases  and  the  crooks  involved  expected  him  to  behave  like  Pulaski  too.

It  was  far  too  "clever"  for  its  own  good  and  that , coupled  with  having  a  detestable  leading  actor,  alienated  both  viewers  and  critics  alive. I  remember  Nina  Myskow  excoriating  it. I  think  I  saw  just  the  one  episode  where  he  was  poncing  about  in  a  dress  and  that  was  more  than  enough.

The  series  was  canned  after  just  8  episodes. Andrews  hasn't  appeared  on  British  TV  since  but  his  film  c.v.  is  actually  quite  impressive. 

Sunday, 12 November 2017

833 Mussolini : The Untold Story



First  viewed : 1  September  1987

This  controversial  US  mini-series  was  belatedly  shown  on  BBC  One  over  consecutve  nights, two  years  after  being  aired  in  the  US. It  had  a  strong  cast  with  George  C  Scott  in  the  title  role, Mary  Elizabeth  Mastrantonio  as  his  daughter, Robert  Downey  Jr  and  Gabriel  Byrne   as  one   his  sons  and  Raul  Julia  as  his  son-in-law. While  Scott  achieved  a  remarkable  likeness  that  couldn't  be  said  about  Gunnar  Moller  as  Hitler  and  gorgeous  blonde  Virginia  Madsen
was  about  as  far  from  resembling  Clara  Petacci  as  it  was  possible  to  imagine.

The  series  was  criticised  for  concentrating  on  the  dictator's  private  life  and  glossing  over  the  nature  of  his  regime  and  status  as   Hitler's  chief  ally  ( actually  more  of  an  Achilles  heel  than  a  prop )  in  World  War  Two. That's  fair  comment  although  historians  are  generally  agreed  that  Mussolini  actually  thought  that  Nazi  theories  on  race  were  nonsense  and  dragged  his  heels  when  it  came  to  implementing  anti-semitic  policies. Though  ruthless  enough, he  doesn't  merit  the  same  level  of  opprobrium  as  his  ally.

The series was  also  mocked  for  its   supposedly  seamless  insertion  of   colourised  contemporary  footage. As  the  Sunday  Telegraph's  critic  observed  "It  was  of  course  completely  unnoticeable  as  long  as  you  were  blind". It  didn't  amount  to  much  more  than  a  few  minutes' footage   of  tanks  rolling  anyway.

I  don't  think  it's  been  repeated.