Sunday, 18 March 2018

950 The Highwayman

First  viewed : Summer 1990

This  was  nothing  to  do  with  Dick  Turpin, it  was  a  short-lived  US  action  series  broadcast  late  night  on  a  Friday  on  ITV. It  starred  a  block  of  wood  called  Sam  Jones  - best  known  for  being   Flash  Gordon  in  the  1980  film - as  a  road  cop  in  the  near  future which  looked  and  sounded  very  like  the  late  eighties. He  had  an  even  more lunk -headed  sidekick  Jetto  played  by  Mark  Jackson, a  former  Australian  rules  footballer  who  was  similarly  challenged  in  the  acting  department. His  rig  had  a  concealed  helicopter  and  could  become  invisible.

I  only  ever  saw  this  half-conscious  and  it  just  seemed  noisy  and  utterly  vacuous. Only  nine  episodes  were  made. 

Saturday, 17 March 2018

949 Small Sacrifices

First  viewed : 31  July  1990

This  was  a  two  part  US  mini-series  based  on  a  true  crime  book  by  Ann  Rule  about  convicted  murderer  Diane  Downs  who  killed  one  of  her  children  and  seriously  wounded  the  other  two  in  order  to  be  with  her  selfish  lover.. The  prosecutor  adopted  the  two  surviving  children  after  her  conviction. Apart  from  Downs  herself, all  the  character's  names  were  changed  to  afford  some  measure  of  privacy.

Downs  was  played  by  Farrah  Fawcett, a  casting  choice  by  which   one  imagines  the  fairly  dowdy  Downs  would  have  been  flattered. Her  lover  was  played  by  real-life  husband  Ryan  Neal. The  ever-busy  John  Shea  played  the  prosecutor.

The  scene  I  remember  best  is  the  courtroom  scene  where  it's  alleged  that  Downs  used  Duran  Duran's  Hungry  Like  the  Wolf   to  psyche  herself  up  for  the  shootings  and  she  starts  grooving  along  to  it  in  the  dock.

Friday, 16 March 2018

948 Murder East Murder West

First  viewed : 30  July  1990

This  timely  post-Cold  War  thriller  was  a  joint  venture  between  Granada  and  a  German  TV  company. I  can't  remember  too  much  of  the  plot  detail  but  it  starred  the  always  reliable  Jeroen  Krabbe  as  a  deceitful  people  smuggler  whose  main  victims  played  by  Suzanna  Hamilton  and  Joanne  Pearce  unite  to  take  revenge  against  him.

Thursday, 15 March 2018

947 I Know My First Name Is Steven

First  viewed : 24  July  1990

This  was  a  two  part  US  mini  series  based  on  the  true  life  case  of  Steven  Stayner  who  was  kidnapped  by  a  paedophile  at  the  age  of  seven  and  passed  off  with  scary  ease  as  his  son  in  another  town. His  ordeal  ended  when  he  was  fourteen  and  his  abductor  Parnell  needed  a  younger  boy, five-year  old   Timothy  White  and  Stayner  made  a  break  with  White  to  save him  from  the  same  fate. Stayner  acted  as  a  consultant  to  the  series  and  took  a  cameo  role  as  a  policeman.

As  usual,  I  only  came  in  on  the  second  part  where  Steven  had  been  restored  to  his  parents  and  struggled  to  adjust  to  normal  family  life . In  particular  he  had  problems  at  school  where  his  class  mates  assumed  the  rapes   had  turned  him  queer  and  taunted  him  accordingly. Corin  Nemec  played  Steven.

The  sad  postscipt  to  the  story  is  that  both  boys  died  young. Before  the  series  had  even  been  broadcast  in  the  UK, Stayner  had  been  killed  in  a  motorcycle  accident  aged  just  24. White  died  of  a  pulmonary  embolism in  2010  aged  35.

Wednesday, 14 March 2018

946 The Wall

First  viewed : 21  July  1990

Channel  Four  broadcast  a  live  transmission  of  this  extravagant  concert  from  the  Potsdamer  Platz  in  Berlin. Ex- Pink  Floyd  bassist Roger  Waters, a  man  never  slow to  recognise  his  own  importance, was  quick  to  make  a  connection  between  the  fall  of  the  Berlin  Wall  and  his  own  magnum  opus  a  decade  earlier   and  resurrect  the  live  show  more  or  less  on  the  site  of  the  infamous  dividing  line. His  ex-band  mates  were  not  invited  to  resume  their  roles  with  Waters   putting  together  a  new  band  and  inviting  a  fairly  impressive  cast  of  guest  stars  to  perform  particular  numbers  including  Cyndi  Lauper, Bryan  Adams, Van  Morrison  and  Sinead  O  Connor.

I  didn't  watch  the  whole  show. The  difficulty  with  The  Wall  as  an  album  is  that  it's  musically  threadbare.  The  other  band  members  hardly  contributed  anything  to  the  writing  and  yet  Waters  can  barely  string  two  chords  together  in  his  compositions  and  all  the  guest  stars  in  the  world  couldn't  turn  his  dreary  dirges  into  great  songs. Having  guest  vocalists  sugared  the  pill  to  an  extent  in  the  first  half  of  the  show  but  for  the  latter  part  you  had  to  endure   his  strained  ranting  on  most  of  the  songs. I'm  sure  his  ex-bandmates  noted  the  irony  of  him  choosing  to  deliver  the  last  few  numbers  while  dressed  as  a  military  dictator.

It's  only  fair  to  note  that  the  concert  was  a  charitable  event  to  benefit  the  Memorial  Fund  for  Disaster  Relief  founded  by  war  hero  turned  philanthropist  Leonard  Cheshire. It  didn't   actually  make  that  much  money   after  Waters  recouped  his  investment  and  the  charity  didn't  long  survive  Cheshire's  death  two  years  later. 

Tuesday, 13 March 2018

945 World Cup 1990

First  viewed : 8  June  1990

This  certainly  wasn't  the  greatest  of  World  Cups  with  the  losing  Finalists  almost  certainly  the  worst  team  ever  to  get  to  the  last  match   but  for  all  sorts  of  reasons  it  was  a  significant  and  memorable  one. The  Finals  were  hosted  by  Italy  meaning  all  the  games  were  broadcast  at  a  reasonable  time  for  UK  viewing. I  think  in  terms  of   how  many  games  I  saw  this  was  probably  my  most  watched  tournament.

England  had  slugged  their  way  through  the  qualifying  group  in  unconvincing  fashion  and  manager  Bobby  Robson  was  quitting  after  the  tournament  so  expectations  weren't  high. On  top  of  that,  the  English  FA  had  lobbied  the  organisers  to  base  England  in  Cagliari  to  keep  troublesome  supporters  off  the  Italian  mainland  for  as  long  as  possible.  And  then, as  per  usual, there  were  injury  doubts  about  captain  Bryan  Robson  who  had  to  pack  it  in  during  the  second  game. England's  group was  dubbed  the  "Group  of  Sleep"  because  five  of  the six  games  ended  in  draws. England  and  Ireland  started  the  sequence  with  a  1-1  draw , a  dire  game  now  remembered  for  Gary  Lineker's  little  "accident"  on  the  pitch  and  it  went  on  from  there. England  actually  broke  the  deadlock  with  a  1-0  win  over  Egypt. Ireland  and  Holland  were  playing  at  the  same  time  and  after  Niall  Quinn's  equaliser  in  the  71st  minute, photographers  captured  a  chat  between  the  respective  captains  Mick  McCarthy  and  Ruud  Gullitt  suggesting  that  the  remainder  of  the  game  wasn't  going  to  be  too  competitive  as  both  teams  would  go  through  with  England  as  results  stood.

The  surprise  package  of  the  tournament  were The  Cameroons  who  managed  to  beat  holders  Argentina  with  only  nine  men  in  the  opening  match. Their  star  player  was  the  38  year  old  Roger  Milla  who'd  only  joined  the  squad  at  the  last  minute  at  the  request  of  the  country's  president. With  Romania  also  putting  in  a  strong  showing, Argentina  only  scraped  into  the  next  round  in  third  place.

 I  remember  the  Romania  v  Argentina  game  for  the  unusual  family  circumstances. I came  home  from  work  to  find  we  had  unexpected  visitors, my  uncle  Ben ( who  I  hadn't  seen  for  the  best  part  of  20  years )  together  with  Aunt  Nancy  and  my  cousin  Peter ( neither  of  whom  I'd  met  before )  were  staying  in  Manchester  and  had  dropped  in  unexpectedly. Much  to  his  parents' displeasure,  Peter,  who  I  think  was  around  18  or  19   at  the time , wanted  to  get  involved  in   the  car  trade  and  the  only  thing  he  found  remotely  interesting  about  me  was  the  ex-army  left  hand  drive  Chevette  I  was  driving  at  the  time.  I  very  unwisely  said  I'd  bought  it  from  my  friend  Chris's   brother  who  dealt  in  ex-military  vehicles. Peter  of  course  wanted  to  meet  him   and  even  more  foolishly  I  said  he  might  be  in  the  Red  Lion. So  I  ended  up  taking  him  down  there. The  pub  was  nearly  empty - it  was  a  Monday  evening -   and  there  was  no  sign  of  Chris's  brother  but  I  had  a  devil  of  a  job  persuading  Peter  to  call  it  quits  and  return  to  the  house  for  the  match.  in  which,  it  was  obvious,  he  had  no  interest  whatsoever.  Sometimes,  you're  better  off  just  keeping  your  mouth  shut. I've  never  seen  Peter  since  but  apparently  he's  now  a  teacher  living  in  Quebec, the  car  thing  not  having  worked  out.

Scotland  made  their  customary  early  exit, their  fate  sealed  by  a  first  match  loss  to  Costa  Rica  while  the  USA, the  hosts  for  the  next  tournament, lost  every  match.

The  Second  Round  was  where  things  got  tasty. The Argentinians  achieved  their  best  result  by  beating  arch-rivals  Brazil  by  1-0. West  Germany  and  Holland's  game  was  characterised  by  their  usual  bonhomie  with  Rijkard  and  Voeller  sent  off  for  fighting  after  Rijkard  had  spat  in  Vioeller's  perm. Cameroon  got  past  Colombia  with  the  winner  gifted  to  them  by  Colombia's   textbook  crazy  keeper  Higuita

Yugoslavia, fielding  a  number  of  outstandingly  talented  individuals  , got  the  better  of  Spain  thanks  to  a  wonder  goal  by  erratic  superstar  Dragan  Stojkovic. It  didn't  look  promising  when  a  hard  cross  looped  off  a  Yugoslav  head  towards  Stojkovic  ten  yards  out  from  the  far  post  with  two  men  on  him. Stojkovic  took  it  down  with  a  sublime  touch  which  left  Spain' s  Martin-Vasquez   lunging  into  thin  air  and  stroked  the  ball  home  with  all  the  time  in  the  world. It  was  outrageously  good.

I  watched  Ireland's  match  against  Romania  in  a  pub  in  Ashton. We  had  a  sizeable  contingent  of  Manchester  Irish  where  I  worked   and  I  stayed  behind  to  watch  the  game  with  them.  It  was  OK  for  a  0-0  with  Mick  McCarthy somehow  managing  to  avoid  a  booking  for  a  string  of  poorly-timed  tackles. I  recall  helping  my  friends  re-arrange  the  furniture  when  David  O' Leary's  penalty  went  in. Ireland  were  then  in  the  Quarter-Finals  without  having  won  a  match.

I  saw  all  of  England's  subsequent  matches  at  my  friend  Carl's  house. England, with  the  hype  around  their  new  young  star  Paul  Gascoigne  mushrooming,  played  a  tense  game  with  Belgium  with  the  sides  evenly-matched  until  the  relatively  unsung  David  Platt  scored  a  dramatic  winner  in  the  last  minute  of  extra  time. Gary  Lineker's  gaping  grin  as  the  players  piled  on  Platt  became  one  of  the  defining images  of  the  tournament.

In  the  Quarters,  Argentina  scraped  past  10-man  Yugoslavia  on  penalties with  both  Maradona  and  Stojkovic  missing  their  kicks. Yugoslavia  were  by  far  the  better  side  and  it's  sad   to  recount  that  shortly  afterwards  their  team  was  rent  asunder  as  the  country  fell  apart  so  that  the  likes  of  Savicevic, Pancev  and  Prosinecki  could  never  play  in  the  same  side  again. Ireland's  adventure  ended  as  Italy  squeezed  past  them  with  a  single  goal  by  their  bug-eyed  striker  Schillaci. West  Germany  did  what  they  needed  to  against  an  impressive  Czech  side.

England  were  lined up  to  be  The  Cameroons' next  scalp  and  that  looked  well  on  the  cards  when  the  Africans  went  2-1  up  with  25  minutes  to  go. However  the  undisciplined  defending  that  was  their  Achilles  heel  eventually  undid  them  and  two  clinical  penalties  from  Gary  Lineker  saw  England  safely through  to  the  Semi-Finals.

The  game  against  West  Germany  in  the  Semis  was  the  most  significant  game  for  English  football  in  the  past  30 years. England  matched  the  Germans  stride  for  stride  and  after  both  sides  hit  the  post  in  extra  time  it  finished  1-1. Apart  from  the  two  goals,  the  most  significant  event  was  the  booking  of  Gascoigne  for  a  rash  tackle  which  meant  he  would  miss  the  Final  were  England  to  get  through, prompting  a  flood  of  tears. The  Germans  got  through  after  Stuart  Pearce  and  Chris  Waddle  missed  their  kicks  in  the  penalty shoot-out  making  the  yellow  card  academic  but  it  was  Gazza's  tears  that  came  to  symbolize  the  heroic  defeat.

 England's  run to  the  brink  of  the  World  Cup Final  put  an  emphatic  full  stop  to  a  dismal  decade  for  the  game. Financial  mismanagement, endless  broadcasting  wrangles, hooliganism , the  European  ban  and  three  stadium  tragedies  in  five  years  had  made  English  football  more  of  a  pariah  sport  than  the  national  game  in  the  eighties. Gazza's  tears  washed  away  all  that  and  renewed the  country's  love  of  the  game, re-establishing  a  grip  on  the  nation's  psyche  that  it's  never  looked  like  relinquishing  since. The  guy's  now  an  unemployable  alcoholic  after an  unfulfilled  career  but  you  can  never  take  that  away  from  him.

Argentina  got  through  on  penalties  again,  putting  the  hosts  out  after a  1-1  draw  leaving  the  English  fan  with  something  of  a  dilemna  over  who  to  back  in  the  Final. You  had  to  go  with  the  Germans  though. Argentina  had  only  won  two  games  and  were  a  mediocre  side  relying  on  Maradona, himself  not  the  force  he  was  four  years  earlier, and  a  decent  striker  in  Canigga. They  finally  ran  out  of  luck  in  a  dismal  Final  settled  by  a  penalty  with  the  Argentinians  finishing  with  only  nine  men. It  was  West  Germany's  final  game  before  unification  with  the  East  Germans  that  October.

One  other  thing  I  recall  which  blighted  ITV's  coverage  of  the  tournament  was  the  constant  running  of  an  annoying  ad  featuring  lisping   ex-Blue  Peter  man  Peter  Purves  walking  into  an  empty  stadium  to  advertise  National  Power. It  came  on  at  every  commercial  break  and  drove  me  to  distraction.




Sunday, 11 March 2018

944 Shoot To Kill

First  viewed : 4  June  1990

This  was  a  two  part  drama  documentary  about  the  events  in  Northern  Ireland  that  culminated  in  the  Stalker  Inquiry  which  dominated  the  news  in  1986. Six  unarmed people, one  of  them  without  terrorist  connections.   had  been  killed  by  members  of  the  Royal  Ulster  Constabulary  giving  rise  to  a  suspicion  that  a  so-called  "shoot  to  kill"  policy  had  been  adopted  by  the  R.U.C. The  government  reluctantly  conceded  an  inquiry  led  by  the  Deputy  Chief  Constable  of Greater  Manchester, John  Stalker  who  was  mysteriously  suspended  from  duty  before  he  concluded  his  report.

The  four  hour  drama  tried  to  stick  as  close  to  the  truth  as  possible and  Stalker felt  it  largely  succeeded. Predictably,  Sir  John  Hermon, the  RUC  Chief  who  obstructed  him  all  the  way denounced  it  as  "totally  without  any  credibility".  Jack  Shepherd  played  Stalker  and  David  Calder  ( who  ironically  looked  much  more  like  Stalker )   played  his  deputy  John  Thorburn. T T P  McKenna  played  Hermon.

I   only  caught  the  second  part  which  put  me  at  a  disadvantage  since  it  was  a   complex  investigation. The  programme  has  not  been  repeated.